Viaje de un cartucho de vapor contaminado: de los laboratorios de China a tus pulmones

David Downs, Dave Howard y Bruce Barcott
24 de septiembre de 2019

Jon Doneson comenzó a sentirse enfermo un viernes por la mañana en junio, después de llegar a casa en Nueva York en un vuelo de ojos rojos desde la costa oeste. Había viajado a China, luego a California, como parte de su trabajo administrando la oficina administrativa de la compañía de ropa de su esposa Susan. Esperaba volver a aclimatarse a la hora del Este, por lo que en lugar de descansar fue al gimnasio. Pero se enfermó después de su entrenamiento, vomitó violentamente y sudaba mucho.

Doneson, de 52 años, lo descartó por fatiga. En las semanas siguientes, Susan señaló que tenía una tos extraña. Pero para Doneson no fue particularmente molesto.

Susan y Jon Doneson lucharon contra la extraña enfermedad pulmonar de Jon durante semanas. 
No sospecharon una pluma de vaporizador de THC hasta que un neumólogo notó que la había mencionado en un formulario de admisión.  (Cortesía de Jon Doneson)

Luego, el 12 de agosto, se despertó alrededor de las 5:30 de la mañana sintiendo algo diferente.Jon Doneson fue puesto en cuarentena y luchando por su vida. Luego, un neumólogo recordó que había mencionado el uso de un bolígrafo vape.

«La tos fue realmente muy dolorosa», dice. Experimentó sudores nocturnos. Tenía fiebre y dolor. Su médico diagnosticó bronquitis, pero los medicamentos recetados no lograron reducir los síntomas. En una visita de seguimiento, una radiografía de tórax indicó que Doneson tenía neumonía doble. Esta vez su médico le recetó doxiciclina para la infección.

Sin embargo, unos diez días después, Doneson se sintió tan mal que le pidió a su esposa que lo llevara al médico, quien le dijo que fuera directamente a la sala de emergencias. Cuando los médicos del Hospital de la Universidad North Shore de Manhasset se enteraron de que había visitado China recientemente, lo pusieron en cuarentena y lo examinaron para detectar varias dolencias. Todo volvió negativo.

Luego vino una batería de casi una docena de especialistas en enfermedades infecciosas y funcionarios de los Centros para el Control de Enfermedades. Se agruparon alrededor de Doneson, quien incluso en su estado febril sabía cuán surrealista se veía la escena: en cama en una habitación presurizada con una etiqueta roja de cuarentena en la puerta. Como lo recuerda, «estaba totalmente incrédulo».

Los pulmones enfermos aparecen nublados en la radiografía izquierda y transparentes después del tratamiento de un paciente sospechoso de VAPI en Utah.  (Cortesía de la Universidad de Utah)
Los pulmones enfermos aparecen nublados en la radiografía izquierda y transparentes después del tratamiento de un paciente sospechoso de VAPI en Utah. (Cortesía de la Universidad de Utah)

Doneson, un nativo de Queens que ahora vive en Roslyn Heights, se considera una persona sana. Corre y hace ejercicio, no fuma, rara vez bebe. Nunca soñó que sería el paciente en una escena de una película de contagio de Hollywood.

A medida que su situación empeoraba, los médicos le pidieron a Susan Doneson que completara un formulario de «No resucitar». Ella estaba emocionalmente devastada. Jon trató de calmarla. «Escucha», le dijo, «tuve una estrella de rock de 52 años de vida». Pero él quería seguir con vida para su hijo de 10 años.

Podría haber muerto si un neumólogo no hubiera notado un pequeño detalle al obtener su historial médico: Doneson dijo que unos meses antes, había comenzado a usar una pluma de vaporizador de THC.

El mercado ilícito de vapores de THC de Norteamérica

Carros ilícitos de THC en el mercado que contienen altos niveles de aceite de vitamina E, confiscados en Nueva York.  (Cortesía del Departamento de Salud del Estado de Nueva York)
Carros ilícitos de THC en el mercado que contienen altos niveles de aceite de vitamina E, confiscados en Nueva York. (Cortesía del Departamento de Salud del Estado de Nueva York)

Como el mundo ahora sabe, existe un mercado multimillonario para dispositivos y cartuchos ilícitos de vaporización de THC. Millones de consumidores de la calle los usan, y a diferencia de los carros de vapor que se compran en dispensarios de marihuana medicinal y tiendas de cannabis con licencia estatal, los productos ilícitos carecen de regulación y pruebas obligatorias de potencia o pureza. Informes recientes han estimado que la industria legal y regulada del cannabis en los Estados Unidos representa solo el 22% de las compras de cannabis de $ 52 mil millones de la nación. El otro 78% del mercado de THC permanece sin probar y fuera de control.

Hasta este año, los efectos en la salud de los cartuchos de vape comprados en la calle pasaron desapercibidos. No está claro si eso se debe a que los médicos no detectaron irregularidades pulmonares anteriores relacionadas con el vaporizador, o si algo cambió drásticamente en el aceite vaporizado en los últimos meses. Lo que sabemos es esto: cerca de fines de 2018, un nuevo aditivo ingresó al suministro de vapores de THC en la calle. Y siguieron cientos de lesiones pulmonares graves , y posiblemente hasta nueve muertes.

Los funcionarios de salud pública y los laboratorios han descubierto que el nuevo aditivo, una forma de aceite de vitamina E que se usa como agente de corte, contamina una gran cantidad de los dispositivos que las personas enfermas informaron haber usado. En Leafly, queríamos saber cómo ese aditivo ingresó al mercado y por qué.

Our  equipo de reporteros y editores investigó el origen de los diversos componentes de un cartucho de THC vaporizador calle-mercado. Finalmente, pudimos identificar una cadena de suministro contaminada que comienza en los centros de fabricación de China, atraviesa los mercados mayoristas del centro de Los Ángeles, se dispersa a las operaciones regionales de llenado de bolígrafos y finalmente termina en manos de consumidores desprevenidos como Jon DonesonLa cadena de suministro comienza en China, se extiende a través de Los Ángeles, se dispersa a las fábricas regionales de plumas y termina en los pulmones de los consumidores desprevenidos.

Es importante tener en cuenta que esta cadena de suministro no está coordinada ni controlada por poderosos carteles de drogas. Las empresas pequeñas y grandes operan independientemente en cada eslabón de la cadena.

A lo largo de su recorrido, cada cartucho de vaporizador, también conocido como carro, puede recoger plomo (el metal pesado tóxico), pesticidas, aditivos inseguros como el aceite de vitamina E y el solvente residual butano. Cada uno de estos ingredientes puede causar daño pulmonar. Hasta 50 millones de estos carros contaminados pueden estar circulando actualmente en los Estados Unidos. Desde que los Centros federales para el Control de Enfermedades (CDC) comenzaron a rastrear VAPI (lesión pulmonar asociada al vapeo) en julio de 2019, la agencia ha documentado 530 casos confirmados o probables de lesión. El CDC espera que ese número aumente.

La mayoría de las víctimas de VAPI usaron carros de THC comprados en el mercado callejero ilícito. Muchos usaron carros de THC y nicotina, y algunos afirman haber usado solo nicotina. Los tres productos se pueden fabricar con el mismo hardware. La misma cadena de suministro que produce vapores de THC contaminados también produce vainas JUUL sucias y falsificadas para el mercado de nicotina, y carros de CBD contaminados para el mercado de CBD.

Peter Hackett es el propietario de Air Vapor Systems , una compañía con sede en Concord, California, que importa cartuchos de vaporizador. Él dice que se necesita menos esfuerzo para entrar en el falso JUUL o el juego de carro CBD barato que para entrar en el juego de carro contaminado de THC.

«Es diez veces más fácil», dice. “Puedes comprar nicotina en Amazon. Lo mismo para el CBD. Cada componente hasta el aceite de THC es exactamente el mismo «.

Los funcionarios de salud pública han dado la alarma sobre los cartuchos de vapores de THC ilícitos durante más de dos meses. A principios de septiembre, Leafly identificó la sustancia tóxica sospechosa (tocoferil -acetato (aceite de vitamina E)) y los nombres de marca de los aditivos de vape cart que lo contienen. Aunque algunas compañías han dejado de venderlos , los agentes de corte de acetato de tocoferilo permanecen en gran medida disponibles para su compra y en el mercado ilícito de carros de vapor de THC todavía hoy.

Paso 1: hardware barato de fábricas chinas

Escriba «vacío» y «cartucho» en el sitio de comercio electrónico Alibaba, y decenas de fabricantes chinos aparecerán, ofreciéndoles hacer su pedido. Los más baratos cuestan alrededor de 59 centavos por carrito, si ordena 10,000 o más. Por unos centavos adicionales, puede tener un logotipo personalizado grabado en cada tanque. El mismo fabricante también creará envases. Solo di la palabra y envía el dinero.Si está vapeando algo ilícito, probablemente se hizo en el distrito Bao’An de Shenzhen.

Más del 95% del hardware ilícito de lápices de vapor de América del Norte se fabrica en el distrito Bao’An de Shenzhen, China, dice Peter Hackett, el experto de la industria que regularmente hace negocios allí.

«Si está vapeando algo, fue hecho en Bao’An en Shenzhen», dice. «Hay más de 1,000 fábricas y cientos más [entrando en el juego] todos los días».

Muchas fábricas son «poco más que una colección de personas que intentan no morir de hambre», agregó Hackett. «Te harán cualquier cosa».

El año pasado, esas fábricas estaban haciendo hilanderos inquietos. Este año están produciendo cartuchos de vapores vacíos, cápsulas JUUL falsas y envases falsificados.

Los trabajadores agrupan esos cartuchos y paquetes, luego los envuelven, envuelven en paletas y los cargan en un contenedor de carga. Veinte días después llegan al Puerto de Los Ángeles y Long Beach , CA, el puerto de contenedores más activo de los Estados Unidos. A partir de ahí, van al cliente de correo directo o a corredores en el Toy District de Los Ángeles.

Paso 2: el mercado mayorista de Los Ángeles

Se puede obtener hardware de vaporizador importado barato a volúmenes y precios al por mayor en el centro de Los Ángeles. (David Downs / Leafly)

El centro de la industria ilícita de carros de vapeo de América del Norte es una región de 12 cuadras cerca de Skid Row en Los Ángeles. Es conocido como el Distrito del Juguete, porque hace años sirvió como el centro de la industria de juguetes al por mayor barata de Estados Unidos. Hoy sigue siendo el lugar para comprar productos importados de baja calidad en grandes lotes: juguetes, equipos de restaurantes, artículos para fiestas, velas votivas.Toy District de Los Ángeles sirve como el mercado mayorista de productos baratos de la nación, y las tiendas de vapeo están en auge.

Entre East 3rd y Boyd, se trata de vapes, vapes y más vapes. Solo se necesita un fajo de efectivo y una hora de regateo para comprar todo lo que necesita para comenzar a dañar a los consumidores con un carrito de vapor ilegal de THC, una cápsula JUUL falsa o algo anunciado como CBD.

¿Por qué molestarse en comprar en una tienda física cuando Alibaba puede enviarlo directamente? Porque Alibaba requiere una tarjeta de crédito y deja una huella digital. Las ofertas del mercado mayorista de Los Ángeles en efectivo.

“Si vende $ 300,000 en carros [de vapeo ilícitos], no puede entrar a un banco con eso. No tiene ningún negocio declarado ”, explica Hackett. «Third Street es un lugar fácil para ingresar con efectivo sucio y salir con más suministros».

El viernes 13 de septiembre, un equipo de investigación de Leafly deambuló por este vecindario y vio carros de vapeo vacíos y vainas de Juul vacías falsificadas. Toy District de Los Ángeles no es un vecindario de renta alta. A solo cuadras de lujosos condominios nuevos en el centro, los adictos inyectan drogas abiertamente en la acera. Un hombre sin hogar entra y sale del tráfico de la calle sin pantalones ni ropa interior. Respiras poco profundo en el grueso escape del auto.

Cada tienda es lúgubre, está mal iluminada y está repleta de cajas de cartón y estantes de ventas despeinados y medio abiertos. Los grandes fanáticos del metal soplan el aire caliente, mientras que las radios emiten una fuerte música estridente. Cada artículo que encuentres en una tienda de artículos para la cabeza o de vapeo, lo encontrarás aquí al por mayor, como un bazar ruidoso y caótico.

Vape hardware: barato, más barato, más barato

Todo tipo de vape cart, para venta al por mayor en el centro de LA  (David Downs / Leafly)
Todo tipo de vape cart, para venta al por mayor en el centro de LA (David Downs / Leafly)

Entrando y saliendo de las filas de las tiendas de suministros de vape al por mayor, nos hicimos pasar por aspirantes a fabricantes de bolígrafos de vape, «solo haciendo algunos precios para nuestro jefe».

En cada tienda, un vendedor rápidamente se acercó y nos salpicó de preguntas. «¿Qué estás buscando? … ¿Qué tamaño? … De cerámica? … ¿Necesitas embalaje? … El pedido mínimo es de 100. … Sí, los precios bajan después de 1,000 unidades. ¿Con qué marca estás?

No hay diferencia entre un carrito de vapeo vacío destinado a contener THC, versus uno para nicotina o CBD. Todo está a la venta, de las mismas personas, a cualquiera con efectivo.

Es una pregunta abierta si los carros vendidos aquí pasarían los estrictos estándares de prueba de cannabis para adultos que usan California. Desde que comenzaron las pruebas el 1 de enero de 2019, los laboratorios han puesto en cuarentena muchos vapores por demasiado plomo, ya sea por el plomo en el metal mismo o porque las fábricas lavan el producto terminado en combustible diesel, que filtra el plomo en los carros.

Aditivo inseguro disponible, también

Honey Cut se anuncia a la venta junto con carros vacíos en el centro de Los Ángeles. (David Downs / Leafly)

Además del hardware de baja calidad, los mayoristas de vape de Toy District de Los Ángeles venden los aditivos peligrosos no aprobados para la inhalación humana, incluidos los aromatizantes de terpeno de origen dudoso y los espesantes diluyentes peligrosos como el aceite de vitamina E. También puede comprar diluyentes más tradicionales como propilenglicol, polietilenglicol y glicerina vegetal.El acetato de vitamina E todavía está disponible para su compra en Los Ángeles, a pesar de las advertencias sanitarias.

Estos productos químicos también se fabrican en China. Muchos vienen en envases etiquetados como «aprobados por la FDA» y «generalmente reconocidos como seguros» (GRAS). Pero una investigación previa de Leafly encontró que esas designaciones, con respecto al aceite de vitamina E, se aplican solo en casos de ingestión oral (alimentación) o aplicación en la piel, no para vaporización e inhalación. Comprenden una parte mansa de las industrias mundiales de cosméticos y suplementos. Los mercados callejeros desvían los tambores, cubos y jarras de galones de estos productos químicos al canal de vapeo.

Entre todos los aditivos, hay uno que hace que todos los vendedores en Toy District se pongan tensos y empiecen a sacudir la cabeza: «Honey Cut».

Después de preguntar, nuestro guía local ‘Marcus’ informó que «no encontrarás a nadie aquí vendiéndolo». Dijo que los informes de noticias lo han asustado de los estantes. «Tienen miedo de venderlo».

Honey Cut se extendió por Toy District a fines de 2018. El innovador producto, producido por una misteriosa compañía en Los Ángeles, ofreció a los fabricantes la capacidad de reducir las concentraciones de aceite de THC en un 50% a 70% sin que los consumidores lo noten, porque en lugar de disminuir la viscosidad de el aceite de vape, en realidad lo espesó. (Los consumidores usan el grosor del aceite como sustituto de la pureza). Honey Cut es inodoro, insípido y no hizo toser a los consumidores, por lo que pudieron inhalarlo profundamente en sus pulmones. Y también era barato.

¿Por qué los fabricantes querrían cortar el aceite de THC? La misma razón por la que cortaron cualquier droga de la calle: para ganar más dinero. Gracias a la matemática del corte, un fabricante de vape cart puede gastar $ 50 para producir $ 4,800 en ingresos. ¿Cómo? Hackett explica:

Tome un litro de aceite de THC a granel: cuesta $ 6,000. Ahora aumente su volumen en un 30% con aceite de vitamina E (300 ml por $ 50). Mientras nadie se dé cuenta, ahora tiene 1.300 ml de aceite de THC por valor de $ 7.800, habiendo gastado solo $ 50.

Además, el recargo minorista aumenta los beneficios del corte. Cada carro callejero de 1 gramo se vende por $ 16. (Un carro de vaporizador de aceite de cannabis con licencia, regulado y probado en un estado legal para uso de adultos como California o Washington generalmente se vende por $ 40 a $ 60). Entonces, $16,000 en aceite sin cortar se convierte en $ 20,800 en aceite cortado. Acaba de ganar casi $5,000 dólares adicionales al agregar $ 50 en veneno invisible a la mezcla.

Copitos inspirados en Honey Cut

Leafly ha aprendido que hasta 40 marcas, algunas legales, otras no, copiaron rápidamente Honey Cut. Pagaron a los técnicos de laboratorio para que especificaran la fórmula química y comenzaron a vender sus propias versiones. Algunas marcas importantes y legítimas de aditivos siguieron su ejemplo. Algunos vendedores iniciales interpretaron mal la investigación y la señal de la FDA sobre la seguridad del aceite de vitamina E. A otros no les importó y simplemente siguieron la moda para depositar las ganancias.

Floraplex lanzó Uber Thick, que dos pruebas de laboratorio confirmaron que es aceite de vitamina E. Los terpenos en masa emitieron diluyente puro, también aceite de vitamina E, dijeron las autoridades de Nueva York. Y el Sr. Extractor de Oregon lanzó Clear Cut, lo mismo. El consumo de aceite de vitamina E alcanzó su punto máximo este verano, justo cuando aumentaron las intoxicaciones por VAPI. El aceite de vitamina E podría estar en el 60-70% de los carros de la calle, dicen los expertos.

Fuimos al laboratorio The Terpene Lab en 330 E. 3rd St, el mismo lugar donde el fundador del Sr. Extractor, Drew Jones, filmó un video de YouTube que anunciaba Clear Cut para su uso en grandes cantidades, en todo el país. El nombre del producto «Clear Cut» todavía se encuentra en los menús impresos en la barra. Pero cuando le preguntamos al vendedor por un espesante, ella le pregunta a un gerente que rápidamente responde: “¡No! ¡No tenemos ninguno! ¡No!»

Los fabricantes de Honey Cut llamaron a todos los vendedores en Toy District después del artículo de Leafly del 7 de septiembre, que mencionaba a Honey Cut como una posible causa de las lesiones. La compañía les dijo que dejaran de venderlo: ‘Se recuerda. No es seguro.’ El sitio web y la página de pedidos de Honey Cut desaparecieron.

Desde entonces, otros fabricantes han suspendido las ventas de sus espesantes. Floraplex y Mr Extractor ya no ofrecen Uber Thick y Clear Cut, respectivamente.

Aún así, en el Toy District, un vendedor se ofreció a vendernos un espesante debajo de la mesa, afuera de la tienda.

En una tienda llamada Cali Kulture, compramos algunos de los últimos espesantes diluyentes para venderlos abiertamente en Toy District. Se llama Peak Terpenes Thicc Stretch y tiene un precio de $ 90 por 30 mililitros. La etiqueta dice que es una mezcla secreta de frutas, nueces y otros aceites vegetales, y hay una advertencia de alergia a las nueces. Es claro, de olor inocuo y viscoso como la miel.

Leafly hizo que SC Labs, una compañía independiente de análisis de cannabis con laboratorios en California y Oregon, analizara la sustancia. El informe encontró que es casi todo el aceite de vitamina E. Peak Terpenes ha sacado el producto de su catálogo en línea.

«Estos productos son excelentes si quieres hacer aceite para barba», dice Arnaud Dumas de Rauly, un experto en hardware de vapeo de The Blinc Group. “El aceite de vitamina E actúa como conservante. Es bueno para tu piel. No es genial para tus pulmones.

Además, esa advertencia de alergia a las nueces no será transmitida por la persona que llena una pluma ilícita y la vende, dijo De Rauly. Solo imagine lo que le haría inhalar aceite de maní a alguien con alergia a las nueces. Podría matarlos.

Justo después de comprar Thicc Stretch, el personal de Cali Kulture se asustó y sacó la última de las botellas rojas del estante.

Embalaje falso disponible también

Para los fabricantes ilícitos de vape cartes, el embalaje falso y falso es tan importante como el hardware y los espesantes baratos. Los consumidores de la calle también compran por marca, por lo que las tiendas Toy District compiten para ofrecer la gama más diversa de diseños de calles falsos o populares. Eso incluye las populares marcas del mercado negro Dank Vapes y Chronic Carts, marcas sin una compañía real detrás de ellas. Los mayoristas también ofrecen falsificaciones de envases de marcas con licencia legal como Cookies, STIIZY y Brass Knuckles.

En un mayorista, una vendedora le preguntó a un editor de Leafly sobre la camiseta de Connected Cannabis Co. que llevaba. Connected es un cultivador y minorista popular con licencia estatal en California.

«Oye, ¿de dónde sacaste esa camisa? ¿Trabajas para ellos? ¿No? Bien, porque si lo hicieras, tendría que echarte.

«¿Por qué?», ​​Preguntó el editor.

«Vendemos [falsificaciones de] sus bolsas», dijo, y sonrió.

En una tienda llamada Cart Cartel, nos dijeron que se habían vendido las cajas de Dank Vapes. Su próximo envío debía entregarse el martes siguiente. «Llámenos primero», nos dijo un vendedor. «Siempre tenemos los paquetes primero por aquí».

Envases falsos Supreme y Cookies para la venta en el centro de Los Ángeles (David Downs / Leafly)
Envases falsificados para la venta en el centro de Los Ángeles. Supreme y Cookies son marcas populares con licencia estatal, y los fabricantes ilícitos copian sus cambios de diseño tan pronto como se realizan. (David Downs / Leafly)

Regresamos a una de las tiendas más grandes y prominentes, Cali Kulture, en 306 Wall St., donde regateamos y acordamos comprar el empaque Dank Vapes, un pedido mínimo de 1,000 paquetes, por $ 120.

En una tienda más pequeña cerca de Cali Kulture, compramos el empaque exacto de la cepa Chronic Carts Runtz encontrado en una víctima de VAPI en Nueva York. El distribuidor nos vendió 20 unidades por $ 2. Su vecino de al lado tomó el número de teléfono móvil de uno de los miembros de nuestro equipo y ahora envía mensajes de texto regulares para anunciar nuevos productos.

Al final del día, esto es con lo que nos fuimos: cinco carros de vape de muestra; 1,000 unidades de envases de marcas falsas con diseños y nombres de aspecto profesional como DANK y Chronic Vape, los mismos paquetes de marcas falsas que los funcionarios de salud pública han confiscado a pacientes con VAPI lesionados en Nueva York y California; y quizás lo más perturbador, compramos 30 mililitros de agente químico de corte, conocido como espesante, semanas después de que Leafly los identificara como el principal sospechoso de las lesiones pulmonares. Estos agentes de corte nunca fueron aprobados para inhalación y pueden causar una reacción pulmonar alérgica o tóxica. 

Todo este hardware, productos químicos y empaques es técnicamente legal hasta que le coloque una droga ilegal. Gastamos un total de $ 210. Guardamos los recibos. 

Paso 3: fábricas regionales de plumas

Los Ángeles alberga el centro nacional para piezas de cartucho ilícitas y aditivos de aceite de THC, pero el aceite de cannabis que entra en esos carros se fabrica en instalaciones regionales de todo el país. Esto es a menudo una casa o condominio alquilado como un espacio residencial, pero secretamente utilizado como un laboratorio de fabricación de aceite de hash de butano.

Los contaminantes provenientes de este proceso incluyen pesticidas concentrados como el myclobutanil, que se convierte en cianuro de hidrógeno tóxico cuando se quema, así como solventes residuales como el butano, el propano, el pentano y el hexano. Todos son irritantes pulmonares conocidos.

Estos laboratorios de aceite de THC luego destilan a granel al por mayor a través de sitios en línea, o a través de sus propias redes a «fábricas de plumas», lugares que reúnen todas estas entradas.

Los funcionarios encargados de hacer cumplir la ley alegan que esta fábrica de bolígrafos en Wisconsin almacenó decenas de miles de paquetes de marcas falsas para cartuchos de vapor ilícitos. (Cortesía del Departamento del Sheriff del Condado de Kenosha)

Cada fábrica de plumas puede emplear hasta una docena de trabajadores a un precio de $10 a $20 por hora.

La configuración en una casa supuestamente alquilada por los hermanos Huffhines en Bristol, Wisconsin, parece típica. Bristol es un pueblo del condado de Kenosha a unas 40 millas al sur de Milwaukee. Es un corto viaje al este de la ciudad de Paddock Lake, donde Tyler Huffhines, de 20 años, y su hermano mayor Jacob, de 23 años, viven con sus padres.

Aunque apenas estaba fuera de su adolescencia, Tyler ya tenía fama de ser un prodigio de los negocios. The Kenosha News escribió una historia sobre él en 2018 cuando el estudiante de Central High School dirigió su propia compañía de zapatos en línea. El titular era: «¿Quién quiere ser millonario?»

Tyler Huffhines. (Cortesía del Sheriff del Condado de Kenosha)

Después de la graduación, los funcionarios encargados de hacer cumplir la ley alegan que Tyler pasó de las zapatillas de deporte a los cartuchos de vapor ilegal de THC. Según la Oficina del Sheriff del Condado de Kenosha, los hermanos Huffhines alquilaron un condominio en Bristol e invirtieron en decenas de miles de cartuchos de vapores vacíos y empaques de productos.

Los funcionarios encargados de hacer cumplir la ley sostienen que los hermanos Huffhines compraron aceite de cannabis de mercado ilícito a productores sin licencia en California, y luego lo combinaron con otros ingredientes en el condominio de Bristol. Documentos de la corte indican que los agentes descubrieron 57 frascos de vidrio Mason llenos con el aceite cuando registraron la residencia.

En lugares como el condominio de Wisconsin de los hermanos Huffhines, el aceite de cannabis puede venir en una variedad de contenedores. El acetato de tocoferilo (aceite de vitamina E) se vende en volúmenes que van desde onzas hasta bidones de metal. Los trabajadores cortan el aceite de THC con aceite de vitamina E u otros espesantes inseguros, agregan un poco de saborizante que no está aprobado para inhalación y colocan en una jeringa un mililitro de la mezcla en cada cartucho de vapores de 1 gramo.

Los cartuchos llenos se colocan en material de embalaje preimpreso comprado en los mercados mayoristas de Los Ángeles. En el condominio Huffhines en Wisconsin, miles de carros vape llenos supuestamente fueron sellados en paquetes con las marcas Dank Vapes y Chronic, exactamente el tipo de cajas compradas por Leafly en el Distrito de Juguetes de Los Ángeles. Una redada policial a principios de este mes en una fábrica similar de carros de vapeo ilegales en Phoenix también arrojó una bolsa de lona de gran tamaño con cientos de cajas similares de Dank Vapes. Justo ayer, los funcionarios encargados de hacer cumplir la ley incautaron 75,000 carros de vapeo ilegales en una supuesta fábrica de plumas en el condado de Anoka, Minnesota. Ellos también fueron sellados en envases de Dank Vapes.

Chronic Carts, el mismo empaque de marca falsa que se vende en los mercados mayoristas de Los Ángeles, apareció en la fábrica de bolígrafos de Wisconsin. (Cortesía del Departamento del Sheriff del Condado de Kenosha)

Las marcas falsas se vuelven ‘reales’ a través de la repetición

Dank Vapes no es una marca o empresa real. Es una creación de mayoristas de envases. Pero cuando los fabricantes ilegales de vape cart en Wisconsin, Arizona, Minnesota y otros centros regionales los compran por decenas de miles de mayoristas de Los Ángeles, se combinan para formar una extraña presencia de marca nacional. Es posible que vea los carros de vapor de THC de Dank Vapes a la venta en Michigan, Georgia o Nebraska, pero cada uno contiene un carro hecho por un fabricante independiente del mercado callejero. Dank Vapes en sí mismo no existe.’Dank Vapes’ en realidad no existe, pero es una marca vista en todo el país.

La operación de los hermanos Huffhines en Briston, Wisconsin, supuestamente movió muchas unidades. El alguacil del condado de Kenosha estima que llenaban 5.000 cartuchos por día. Los investigadores encontraron 31,200 cartuchos llenos listos para enviar, junto con 98,000 carros vacíos.

Los carros de su operación pueden haber enviado a los consumidores al hospital. A fines de julio, un hombre de unos 20 años se registró en el Aurora Memorial Hospital en Burlington, Wisconsin, a unos 27 kilómetros de Bristol. El hombre informó problemas para respirar. En 24 horas, los médicos lo pusieron en coma inducido médicamente.

El hermano del hombre entregó un carro de vapor sospechoso y un paquete a las autoridades. Era un cartucho de Dank Vapes. Esa misma semana, el Hospital de Niños de Milwaukee informó haber tratado a ocho pacientes con daño pulmonar grave en las cuatro semanas anteriores. El hilo común: vapear los cartuchos de THC del mercado callejero.

Los funcionarios encargados de hacer cumplir la ley tardaron siete semanas en localizar un suministro local de cartuchos Dank Vapes hasta su supuesta fuente: el condominio de los hermanos Huffhines en Bristol. (Los funcionarios encargados de hacer cumplir la ley no han vinculado directamente la supuesta operación Huffhines con la condición del hombre hospitalizado). Los hermanos fueron arrestados el 11 de septiembre y ahora enfrentan múltiples cargos por drogas.

Paso 4: vendedores callejeros locales

Las fábricas regionales de bolígrafos trasladan sus productos a minoristas y consumidores de varias maneras. Las fábricas de bolígrafos de THC se venden directamente a los locales o extraños en línea a través de las redes sociales y la web oscura. También venden al por mayor a corredores / distribuidores que trasladan los carritos de vape a los mercados minoristas.En la ciudad de Nueva York, el mercado ilícito de vape florece porque los productos legales de los dispensarios médicos son limitados y costosos.

Los minoristas ilícitos de carros de vapor de THC operan de costa a costa, desde las más de 2.800 tiendas sin licencia en California, hasta las flotas de correos de drogas que recorren las calles de la ciudad de Nueva York y muchos vendedores locales de escuelas intermedias.

En la ciudad de Nueva York, el mercado ilícito de vape cartes florece en parte porque los productos con licencia y legales de los dispensarios médicos son limitados y extraordinariamente caros. Un cartucho de vapor de marihuana medicinal probado en laboratorio que generalmente cuesta entre $ 40 y $ 60 en California puede costar hasta $ 165 en un dispensario de la ciudad de Nueva York. Eso es diez veces el precio de un carrito de vapor ilícito.

Esa brecha de precios ha creado una próspera industria ilegal que vende carros a través de los servicios clandestinos de entrega de Nueva York, en mercados emergentes de cannabis y en algunas bodegas de la esquina.

Oleg MaryAces, director de educación y marketing de Lock & Key Remedies, un fabricante de productos de CBD en el área de Nueva York, le dijo a Leafly que el noreste vio una avalancha de bolígrafos baratos de cannabis a principios de 2019.

«Cuando California implementó su ley de pruebas , tenían cientos de miles de vapes en almacenes que ya no podían vender debido a las regulaciones de pesticidas», dice. “Entonces los dejaron en el noreste. Los precios cayeron mucho y alimentaron el mercado aquí ”.

Desde el brote de VAPI, los servicios de entrega ilícita de cannabis de Nueva York han utilizado el susto de salud para asegurar a sus clientes que sus propios productos están limpios. «Están probados», dijo un especialista en entregas a Leafly. (Acordamos no publicar su nombre, por razones legales obvias). «No hay acetato de vitamina E».

¿Cierto? ¿Falso? Nadie lo sabe. Sus clientes tendrían que aceptar su palabra, ya que no hay documentación de prueba ni ninguna reglamentación que lo requiera. «Algunos de mis amigos comprarían aceites de delicatessen y otras cosas», agregó. “Eran realmente baratos. Sabía que serían de mala calidad. ¿Por qué mierda comprarías hierba de tu amigo deli?

Paso 5: consumo y hospitalización 

Una vez que llegó al extenso mercado ilícito de carros de vapeo ilícito de la ciudad de Nueva York, un solo cartucho contaminado, o tal vez varios, llegó al suministro personal de Jon Doneson.

Jon y Susan Doneson. (Cortesía de Jon Doneson)

Doneson, el experto en marketing de mediana edad de Long Island, comenzó a experimentar con el vaporizador unos meses antes de su viaje a China el verano pasado.

Un extraño le presentó a los bolígrafos de vapor a principios de 2019, como lo hicieron muchos estadounidenses durante el año pasado, en una fiesta, al azar, cuando alguien sacó uno y se lo ofreció. Como un tipo de alto octanaje natural que recientemente se había lanzado de cabeza a una nueva empresa con su esposa, le gustaba la idea de tener acceso a algo que lo relajara.

Unos meses más tarde, encontró su propio suministro.

Doneson se niega a detallar cómo llegó a poseer la pluma de vaporizador y el cartucho de THC que causó su enfermedad, pero no fue a través del sistema de marihuana medicinal con licencia del estado. «No voy a nombrar lugares», dice. “No voy a nombrar personas, pero están más disponibles de lo que uno podría pensar, ¿de acuerdo? Ya sabes, es más fácil conseguir eso para un joven de 15 o 16 años que un paquete de seis cervezas en la tienda de comestibles «.Jon Doneson dice que compró suministros de vapeo en múltiples ocasiones y nunca tuvo ninguna razón para sospechar que algo andaba mal con el producto. «Fue como comprar un cartón de leche».

Él dice que compró suministros de vapeo en múltiples ocasiones y nunca tuvo ninguna razón para sospechar que algo andaba mal con el producto. No recuerda la marca que usó, pero la pluma de vaporizador que causó su enfermedad vino empaquetada en una «caja elegante» que parecía legítima: «como comprar un cartón de leche … No hay razón para dudar o cuestionar nada».

Funcionó para él. Doneson generalmente tomaba un tirón seis u ocho veces al día. El vapor de THC se desvaneció de una manera que lo dejó completamente funcional y sin el olor a cannabis en su aliento. «Me gustó», dice. “Realmente hizo las cosas que dijeron que haría.

Hasta que, por supuesto, casi lo mata. Se cree que el aceite de vitamina E bloquea el revestimiento líquido de los pulmones, como si los cerrara. La toxina inicia una respuesta inmune agresiva para eliminar el contaminante, y si esa respuesta falla, la inflamación descontrolada, la acumulación de líquido y el daño celular aumentan hasta que los pulmones fallan.

Una célula inmunitaria pulmonar anormal (izquierda) llena de aceite, frente a una célula inmunitaria sana (derecha). (Cortesía de Andrew Hansen MD, Jordan Valley Medical Center)

El neumólogo que diagnosticó correctamente a Doneson trató lo que el hospital luego denominó «una enfermedad pulmonar devastadora» con un cóctel de antibióticos y esteroides.

Doneson dice que una vez que recibió los medicamentos correctos, mejoró rápidamente. Temprano a la mañana siguiente, se despertó en una habitación oscura.

“Me acosté allí literalmente durante 10 minutos, tratando de averiguar: ‘¿Estoy vivo, muerto? ¿Estoy en el infierno, cielo? ¿Dónde diablos estoy?’ Entonces me di cuenta, comencé a reír, me di cuenta: ‘Espera un minuto, no solo estoy vivo, sino que creo que me siento mejor’ ”.

El hospital lo dio de alta al día siguiente.

Cuando se probó el cartucho de pluma vape de Doneson, los resultados fueron positivos para formaldehído, pesticidas, vitamina E y THC.

Nueve personas han muerto en este país por dispositivos de vapeo en los últimos meses. Doneson estuvo «muy, muy, muy cerca de ser el número [diez]», dice. Annamaria Iakovou, de North Shore, médica pulmonar y de cuidados críticos, señala que en los últimos tres meses, su hospital ha visto más de una docena de casos relacionados con pacientes con síntomas similares.

Lecciones aprendidas

En cierto momento de esta historia, el equipo de investigación de Leafly se dio cuenta: ahora que tenemos vigilancia e informes a nivel nacional, los números de enfermos y muertos de los CDC no van a dejar de subir hasta que todos en los Estados Unidos que quiere un carro de vapores de THC limpio, puede comprar uno en una tienda legal, autorizada y regulada.

La prohibición del alcohol resuelve las intoxicaciones por ginebra de bañera. Pero todavía estamos lejos del fin de la prohibición del cannabis en los EE. UU. En el mejor de los casos, este brote de VAPI podría estimular el progreso y no retirarse, porque los hechos son claros:

  • El acceso legal de los adultos al cannabis probado en los EE. UU. Ya está limpiando la cadena de suministro. Los estados de uso para adultos han demostrado ser mucho más inmunes a este brote que los estados de prohibición. De los 530 casos confirmados y sospechosos, uno está potencialmente vinculado a una tienda con licencia, en Oregon, y cinco en Washington .
  • La mayoría de los reguladores estatales de cannabis han retirado productos problemáticos en el pasado. En los últimos 18 meses, California ha puesto en cuarentena más de 5,639 lotes de cannabis con licencia por cuestiones que incluyen problemas de etiquetado (2,379 lotes), pesticidas (1,585), solventes residuales (339) y metales pesados ​​(393). Después de la noticia de VAPI, los reguladores inmediatamente se movieron para ajustar los requisitos de divulgación de ingredientes en Massachusetts. Los reguladores de Oregón le dijeron a las tiendas que retiraran productos sospechosos. Esas medidas son posibles porque existe regulación. El mercado callejero no puede hacer eso, y no lo hará.

Mientras tanto, la era federal de negligencia maligna de la cadena de suministro de cannabis de EE. UU. Debe llegar a su fin.’La regulación, no la prohibición, es la respuesta aquí. El mercado negro, la nicotina no regulada y los productos de cannabis son la peor amenaza aquí ».Sam Kamin, profesor de derecho de la Universidad de Denver

«La regulación, no la prohibición, es la respuesta aquí», escribió el profesor de derecho de la Universidad de Denver, Sam Kamin, en respuesta a la crisis de salud de VAPI. «El mercado negro, la nicotina no regulada y los productos de cannabis son la peor amenaza aquí».

Jonathan Caulkins, investigador de políticas de drogas en RAND, agregó: “Si se van a permitir los vapores, entonces se necesitan pruebas, supervisión y regulaciones más estrictas, lo que presumiblemente incluye ser más estrictos con los infractores, ya sea con la acción del gobierno y / o con la responsabilidad del producto pleitos «.

El presidente Obama y el presidente Trump han permitido que los estados se legalicen, uno por uno. La mayoría de los candidatos presidenciales de 2020 apoyan alguna forma de legalización. Julián Castro se convirtió recientemente en el primero en conectar directamente una política federal coherente con la seguridad del consumidor. Él twitteó el 11 de septiembre: “Necesitamos la legalización del cannabis en todo el país y regular adecuadamente los productos con el fin de mantener a la gente segura.”

Para las compañías legales con licencia estatal, la crisis de salud de VAPI ha actuado como una llamada de atención. Deben reforzar sus programas de tecnología y educación contra la falsificación. Se están distanciando de los aditivos y espesantes, que deben desaparecer de todos los productos legales de inmediato.

Finalmente, los consumidores han comenzado a tomar decisiones saludables. Tablero de mensajes en línea La página de “cartuchos falsos” de Reddit está llena de consumidores en todo el país que arrojan sus carros contaminados a la basura.

En los mercados legales, las ventas de vapeos cayeron un 15% a principios de septiembre frente al promedio de tres meses. Oregon, en particular, experimentó una asombrosa caída del 65% en las ventas de bolígrafos.

Para Jon Doneson, que ahora se recupera en su hogar en Long Island, la lección de todo esto es clara: hasta que Estados Unidos comience a regular el mercado de estos productos, evite usarlos. Le preocupa que incluso los dispensarios legítimos puedan vender cartuchos cortados con sustancias tóxicas, ya sea sin saberlo o como una forma de aumentar las ganancias.

«Deshágase de todas sus plumas de THC», dice. «Eso es. Usted no sabe Es ruleta rusa. No sabes si es bueno o malo. Entonces, ¿por qué correr el riesgo?

“Estoy seguro de que los chinos están poniendo mucho producto en manos estadounidenses. Están llegando muchos bootlegs de fuera del país. Donde sea que se gane dinero, las personas harán lo que puedan ”.

Max Savage Levenson contribuyó con investigaciones e informes a esta investigación.

Tomado y traducido de: https://www.leafly.com/news/politics/vape-pen-injury-supply-chain-investigation-leafly

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